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2.2 Extremos

El calor provoca un clima más extremo y volátil.

Narrado por
  • Devika Bakshi

La palabra volátil caracteriza algo que puede cambiar de forma muy repentina o extrema. En el lenguaje cotidiano puede referirse a mercados financieros que cambian rápidamente o a una persona cuyo comportamiento puede ser impredecible. En química, se refiere a una sustancia que se vaporiza con facilidad. Según cualquiera de estas definiciones, el agua puede ser muy volátil. Puede vaporizarse, cristalizarse, condensarse, acumularse, elevarse o desplazarse rápidamente. En forma de tormentas, inundaciones y ciclones, puede desplazarse con una fuerza y una velocidad capaces de arrollar todo lo que encuentre a su paso.

A bajas temperaturas, las moléculas de H2Ose juntan para formar cristales de hielo o nieve. A altas temperaturas, vuelan sueltas en forma de vapor. Entre medias, se mueven en un flujo líquido uniformemente espaciado.

Al principio de la historia de la humanidad, nuestros antepasados sólo podían explicar sucesos extremos como inundaciones y tormentas como actos de Dios: no había forma de saber cuándo o con qué frecuencia ocurrirían, ni cuál sería su magnitud. Hoy sabemos mucho más sobre las causas de estos fenómenos extremos y disponemos de medios para predecirlos y seguirlos. ¿Cómo puede afectar a estos patrones el calentamiento del planeta?

Redefinir los extremos

El agua tiene un estrecho colaborador: el calor. El calor es un catalizador para que el agua cambie de forma y se mueva, se derrita y se evapore, y cree humedad. El exceso de energía de una atmósfera más cálida alimenta todo tipo de efectos del cambio climático relacionados con el agua, desde las tormentas a las inundaciones, pasando por la subida global del nivel del mar.

En un clima estable, los fenómenos extremos se producen dentro de unos límites conocidos. La estabilidad climática nos ha permitido crear medidas como la tormenta "1 en 100 años" y construir de forma fiable nuestras normativas, infraestructuras y mercados de seguros en torno a ellas.El calentamiento de la atmósfera hace que nuestras mediciones y expectativas anteriores dejen de ser fiables. ¿Estamos preparados para un clima cada vez más inestable? ¿Qué ocurrirá con nuestros hogares, suministro de alimentos e infraestructuras cuando las definiciones de medio y extremo cambien continuamente?

Inundaciones

Las inundaciones siempre han formado parte de la historia de la humanidad. Las inundaciones tienen su origen en fenómenos naturales como las mareas tormentosas, los diluvios y la crecida de los ríos. Nuestro entorno construido -a menudo destinado a protegernos del agua- puede aumentar el riesgo de inundaciones. Las superficies impermeables, como el hormigón, impiden que el suelo absorba el agua, y los diques y presas pueden desbordarse y romperse.

A medida que el mundo se vuelve más poblado y nuestras ciudades están más abarrotadas, las inundaciones se convierten en un riesgo aún mayor. Las inundaciones pueden desplazar a un gran número de personas, hacer inhabitables las tierras y perturbar economías enteras. Como pueden ocurrir en casi cualquier lugar, las inundaciones han afectado a más personas que cualquier otro peligro medioambiental. La gestión de los riesgos de inundación en un clima cambiante puede marcar la diferencia entre el hambre y la prosperidad, entre la vida y la muerte.

Tormentas

En comparación con las precipitaciones, las tormentas son poco frecuentes, y su violencia las hace difíciles de medir. En consecuencia, disponemos de menos información sobre ellas, lo que las hace mucho más difíciles de predecir. A esta dificultad se añade un clima cambiante.

Los ciclones tropicales se originan cuando el aire cálido y húmedo asciende desde la superficie del océano y se encuentra con aire más frío en la atmósfera. El remolino resultante hace que la tormenta extraiga aún más humedad y energía de la superficie del océano.

Aun así, hay cosas que podemos prever con seguridad. Sabemos que un océano más cálido y una atmósfera más húmeda crean condiciones cada vez más ideales para las tormentas poderosas. Las pruebas científicas han demostrado que el cambio climático ya está provocando una intensificación más rápida de los ciclones tropicales, lo que deja muy poco tiempo para prepararse ante una emergencia.En las comunidades donde escasean los recursos para la preparación ante catástrofes, los efectos de las tormentas más potentes y difíciles de prever pueden ser especialmente catastróficos.

Romper un sistema en el que confiamos

El agua es un sistema global. La lluvia, las tormentas, los ríos, los océanos y la atmósfera están conectados. Los efectos del calentamiento del clima van más allá de las precipitaciones extremas, y cada vez tenemos más pruebas de cómo afecta al equilibrio de los océanos. A medida que Groenlandia se calienta, sus glaciares se derriten, añadiendo agua dulce al océano salado. Entendemos que más agua en los océanos provoca el aumento del nivel del mar, pero el efecto sobre las corrientes oceánicas es más complejo.

En el Atlántico Norte, el deshielo de Groenlandia ya está vertiendo cantidades ingentes de agua dulce fría en un punto clave del océano. Circulación Meridional de Oscilación del Atlántico (AMOC), el patrón oceánico que contribuye a regular el clima templado en Europa y la costa oriental norteamericana, así como algunos ciclos monzónicos en otras partes del mundo.

La AMOC desempeña un papel vital en el sistema climático mundial. Como una gran cinta transportadora, transporta el calor de los trópicos a latitudes más septentrionales, como Norteamérica y Europa. Sin él, gran parte de Europa sería mucho más fría y las zonas agrícolas cercanas mucho menos aptas para la producción de alimentos.

Los científicos han bautizado como "mancha fría" a la fría anomalía de la temperatura de la superficie oceánica cerca de la capa de hielo que se derrite en Groenlandia. Esta imagen de la NASA muestra las temperaturas medias mundiales de 2015 comparadas con una referencia histórica de 1951-1980. Mientras que la mayor parte del mundo se ha calentado, este punto se ha enfriado durante el mismo periodo de tiempo. Los científicos creen que esta agua dulce fría podría estar empezando a afectar a la fuerza de la AMOC.

A medida que continúe el deshielo, la cantidad de agua dulce en el Atlántico Norte puede alcanzar un punto de inflexión aún desconocido. En ese punto, el sistema corre el riesgo de colapsarse por completo, posiblemente de forma irreversible, en cuestión de décadas.

Las consecuencias de un colapso del AMOC serían generalizadas y desestabilizadoras. El hemisferio norte sería más frío, especialmente en lugares del Atlántico Norte. Algunos ciclos monzónicos cambiarían drásticamente. Europa tendría un clima invernal errático y menos tierras cultivables. El aumento del nivel del mar podría acelerarse en algunas zonas, exacerbando el riesgo de inundaciones. Las repercusiones en nuestro suministro de alimentos, nuestras economías y nuestra salud son mucho más difíciles de predecir, pero podemos afirmar con certeza que un cambio climático sistémico de este tipo no tendría precedentes para nuestra civilización.

Los científicos ya han observado una ralentización del AMOC. Si no se toman ahora medidas drásticas para reducir las emisiones, es posible que pronto superemos un umbral que desencadenaría una cascada de deshielo y los consiguientes cambios climáticos.

Reforzar la resistencia en un mundo volátil

Nuestras sociedades están finamente sintonizadas con los patrones y la previsibilidad del agua en un clima estable. Cómo haremos frente a una atmósfera que desata el agua de forma cada vez más errática y volátil?

Afortunadamente, comprendemos los fundamentos del cambio climático y disponemos de herramientas para construir comunidades más resistentes. Los modelos climáticos nos muestran que podemos esperar más incertidumbre en un clima cambiante. Algunos años serán inusualmente húmedos y otros inusualmente secos; las grandes tormentas que antes eran raras se producirán con más frecuencia, y no sabremos exactamente cuándo se producirán. Tenemos que preparar nuestras infraestructuras, nuestras finanzas y nuestras expectativas para una gama más amplia de resultados. Hoy está en nuestra mano crear resiliencia para el futuro, prepararnos para los acontecimientos probables y prevenir los que tienen efectos irreversibles.